儿童如何学习语言?

学语言为何如此难?

几乎每个人在成长过程中都是说一种语言,在全球人口中,估计有高达60%的人会说两种语言,但是关于语言学习困难的记录也非常多。在美国,在家以外的地方学习第二语言的人当中,实际上只有不到1%会说这种语言。如果您没有沉浸在一种语言之中,那么您很有可能就学不会它。那么,真正的难点在哪里?

首先,世界上的各种语言包含了上百、甚至上千种不同声音。每种语言通常使用其中的20到50种声音。所以,当您开始学习新语言时,很有可能会遇到很多不熟悉的声音。事实上,如果您没有接受过某种语言的训练,您的耳朵几乎不能识别这些“陌生”的声音。

难上加难的是,我们在说话的时候通常不会分开念每个单词,而是以连续的声音说出来。在没有指明整句的开头和结尾的情况下,要把单词拆开并不容易。

此外,还有一个小任务,那就是需要学习数千个词汇和众多规则,学习如何将这些词语放在一起,从而产生意义,让除了您慈爱的母亲之外的其他人也能听懂你说的话。

儿童学语言更容易吗?

人们常说,儿童学语言更容易。儿童在口音方面确实具有天然优势。他们可以听到语言的复杂声音,并以大多数成人都无法做到的方式模仿这些声音。

不过,我想说的是,他们也会遇到困难。您想想看,有些复杂的声音(想想西班牙语中的“r”音),他们要到6岁才能发出来,他们要到8至10岁才能真正掌握自己的母语。

与十几岁的青少年相比,年幼儿童在分析理解和有效学习语法方面的能力较弱。他们仍是懵懵懂懂地学习,而非明明白白地学习。为了学习口音和建立信心,我仍然主张从小开始学习(参见这里),但这对他们来说也不是一件轻而易举的事情。

那么,在孩子听到的所有声音都类似于胡言乱语并且没有注意力来听解释的情况下,如何教孩子语言呢?

年幼的孩子首先会通过观察、用手去指来学习理解他们的母语。他们会在听到单词的同时,在能够理解的环境中看到相关的东西,比如“熊宝宝”或“饿”这类词。这样做显然会帮助他们积累词汇。但更重要的是,他们逐渐开发出一把又一把的钥匙,并通过这些“钥匙”来破译所听到的声音流。他们能检测到这些单词的开头和结尾,并注意到单词如何与其他词组合在一起。例如“吃”后面往往接着“番茄”,他们也会察觉到某些语法模式如何重复。

孩子以这种方式率先使用的字词,是所有其他语言知识构建的锚点。我们将这些词语称为“关键”词。一旦学到这些关键词,孩子们就可以通过猜测和反复聆听,逐渐理解语法系统。有了牢固的关键词基础,儿童就会通过尝试、犯错以及大量重复,开始学习他们身边使用的其他词汇和词汇类型,并最终学习语法系统。